La competencia en Estados Unidos por el litio, componente esencial para energías sustentables

"En el mar Salton de California, tres compañías, entre ellas el conglomerado Berkshire Hathaway Inc, de Warren Buffet, buscan iniciar planes de extracción de este componente. Sus esfuerzos están siendo respaldados por el gobierno, quién impacientemente busca asegurar los recursos del mineral al ser necesarios para las tecnologías modernas, esto ante el aumento acelerado del precio del litio a medida que crece la demanda de los fabricantes de automóviles eléctricos como Tesla Inc."
Por Clarisa Benavides
Feb 15, 2022

Los esfuerzos mineros para producir baterías de litio recargables para computadoras, teléfonos y otros dispositivos digitales, así como la creciente demanda de baterías para vehículos eléctricos, están ejerciendo presión sobre las reservas de litio y el medio ambiente (Stamp et al., 2009).

El litio es un componente esencial para las baterías de los automóviles eléctricos y teléfonos móviles, y el proyecto de perforación de miles de millones de dólares asegura ayudar a Estados Unidos a lograr independencia energética.

En Estados Unidos hay una fuerte competencia para asegurar el considerado “oro blanco” debajo del Lago Saltón en California.

En el mar Salton de California, tres compañías, entre ellas el conglomerado Berkshire Hathaway Inc, de Warren Buffet, buscan iniciar planes de extracción de este componente. Sus esfuerzos están siendo respaldados por el gobierno, quién impacientemente busca asegurar los recursos del mineral al ser necesarios para las tecnologías modernas, esto ante el aumento acelerado del precio del litio a medida que crece la demanda de los fabricantes de automóviles eléctricos como Tesla Inc.

Estos planes podrían convertir a California en uno de los mayores productores de litio, junto a Australia, Chile y China. Según estimaciones de la comisión de Energía de California, el embalse geotérmico en el Mar de Salton podría producir hasta 600,000 toneladas métricas al año de carbonato de litio, representando un nivel de producción mayor a la producción mundial del 2022.

Un impulso inicial se produjo en 2017, tras la subvención otorgada por parte de la Comisión de Energía de California para ayudar a avanzar en los procesos de extracción del litio. Berkshire Hathaway Energy, está realizando pruebas en una de sus diez plantas geotérmicas, recibiendo 6 millones de dólares y otros 14.9 millones de dólares en fondos federales, por lo que la producción comercial se estima que comenzará en el 2026.

“Será la producción de litio más grande de los EE. UU., y puede terminar siendo la instalación de producción de litio más grande del mundo”

Sin embargo, la extracción de litio no es tarea fácil, al encontrarse en las profundidades del subsuelo. Para llegar a ella, las compañías energéticas esperan extraer litio de un embalse geotérmico.

Esto preocupa a los científicos, debido a que la producción de materias primas como el litio, esencial para estas tecnologías, frecuentemente representa una amenaza para la tierra, el agua, la vida silvestre y las personas. Entre ellas, el lago contiene elementos tóxicos como arsénico, selenio y cadmio y, a medida que el agua desaparece, estos se irán a la atmósfera.

“Sería un desastre en la calidad del aire sin precedentes en el mundo de hoy. Estas partículas son tan finas que si las inhalas se infundirán directamente en el torrente sanguíneo a través de los pulmones”

“Veremos decenas de miles de hospitalizaciones en aumento por enfermedades respiratorias, asma y algunas de estas partículas están asociadas con la leucemia y otros tipos”.

En fin, se prevé que la demanda mundial de litio, crezca 40 veces en los próximos 20 años a medida que las tecnologías renovables se vuelven más usadas.

“Nuestras nuevas demandas de energía limpia podrían estar causando un daño mayor, a pesar de que su intención es hacer el bien”, dijo Aimee Boulanger, directora ejecutiva de la Iniciativa para la Garantía de Minería Responsable.

Por ende, se está buscando la mejor manera de extraer y producir grandes cantidades de litio de maneras que sean mucho menos destructivas que la forma en que se ha realizado la minería durante décadas.

Referencias:

Cantú, A. (2021). Recuperado de https://www.theguardian.com/us-news/2021/sep/27/salton-sea-california-lithium-mining

Fox, K. (2020). Recuperado de https://storymaps.arcgis.com/stories/0898df4b1f7e475ab49a4ae23aaed426

Lecoq, M. (2022). Recuperado de https://www.euronews.com/next/2022/01/12/a-new-white-gold-rush-in-california-s-lithium-valley-could-power-6-million-electric-cars

Lipton, P. (2021). Recuperado de https://www.nytimes.com/2021/05/06/business/lithium-mining-race.html

Macdonald, A. Carlton, J. (2022). Recuperado de https://www.wsj.com/articles/where-is-there-more-lithium-to-power-cars-and-phones-beneath-a-california-lake-11644037217?utm_campaign=later-linkinbio-wsj

Venegas, G. (2022). Recuperado de https://www.nbcnews.com/news/us-news/lithium-california-lake-help-us-gain-energy-autonomy-rcna11656

Clarisa Benavides

Clarisa Benavides

Escritora de Ciencia & Tecnología en The Bookish Man.
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